Projects

Architecture, Engineering, Urbanism, Landscape and Design

When thinking about technology and digital media, it’s common to focus on its implications for the urban area. Even when trying to make connections with the countryside, we tend to reflect upon urban remoteness and the possibility of teleworking for the city from the countryside; we end up making urban-centric observations. However, many successful digital businesses are emerging, making the rural areas take part on the digital revolution. This opens a wide range of posibilities, strenghts and capacity for action without precedents in these areas. Online commerce and online retailers, for example, weaken urbanity in the sense that they question the need for physical stores in cities. In the countryside, however, the opposite effect occurs, allowing rural spaces to make use of their potential and enhance their capabilities for development.

With the projects published in this section, we will illustrate this and other points in relation to the digital integration for the countryside.

I. The State of the Art:

A review of successfully operational digital-rural technologies

This project seeks to identify and make visible the impact of different technologies in rural areas. We collected the digital implications of these technologies in terms of Architecture, Engeneering, Urbanism and Design, referring to digital businesses that are either commercially successful, in the process of being so or in an experimental phase.

This project maintains our 9 research areas: connected architecture, remote healthcare, remote logistics, horizontal policies, virtual experiences, digital agriculture, extended societies, intelligent territories and open education. Some of these categories are more developed than others, but all of them already make use of digital technologies to improve the lives of rural citizens, illustrated through examples below.

Some of the digital businesses referred to earlier are already successful worldwide. An example related to remote healthcare is Amazon Pillpack, a company that provides its users with a pharmacy delivery service. Doctors enter their patient’s medical needs on an online database, and the patients recieve their medicine monthly, delivered to their door. They get pills in disposable bags, stored by the time of the day in which they have to be consumed. More than 50.000 users are already using this service in the United States, and it has tremendous potential in rural areas with limited access to pharmacies and medicine.

Some companies are also developing wearable devices for monitoring the patients’ medical conditions, which decreases the number of physical consultations necessary. Nuubo or Quadiocore, for example, propose wearables that track blood presure, electrocardiograms and heart rate for doctors to evaluate their patient’s heart condition.

With online platforms and technologies of this sort, the necessity of going to specific places for some activities vanishes; face-to-face activities are being replaced with the opportunity of doing them remotely. Initiatives of remote logistics, such as the delivery drones from JD.com in China’s rural areas, Zipline’s  medicine delivery drones in Ruanda, or 3D printing of spare parts contribute to the digital development in the countryside, replacing heavy infrastructure with inmaterial equipment.

Social media also plays an important role in the countryside, as it serves as a tool to promote extended societies and generate a form of rural cosmopolitism. It is useful for organizing events and bringing people together that maybe wouldn’t have met otherwise. Besides, there are platforms oriented exclusively to agriculture, such as Agrolifecoin, that serves as an exchange of agricultural information as well as an online shop for agricultural products. Change.org, for example, is another platform to call for meetings or protests, and anyone can use it to gather signatures in favor or against social causes, promoting in that sense a form of horizontal policy where citizens may use their voice to extend their freedom.

In terms of education, the impact of the digital world in the way of teaching is particularly significant. School models such as Vittra Schools, distance education schools like Florida Virtual School, the use of computers and tablets in class or various online teaching platforms increase the education opportunities for people living in rural areas.

Moving on to agriculture, innovative technologies like big data or blockchain are gradually increasing, and the use of mobile applications, robotics, remote sensing and the internet of things become apparent. Technologies in agriculture and areas like intelligent territories open up the countryside to development and progress. These digital interfaces alter the harvesting methods, generate new landscapes, increase productivity and help farmers save and improve the use of water, paper, energy and fertilisers. An example comes with the start-up Blueriver Technology: they developed smart trucks able to detect whether a plant needs fertiliser, pesticide, fungicide or weedkiller in order to spray the needed amount afterwards. This technology uses 90% less product compared to when they sprayed the whole surface of the plants.

As far as virtual experiences go, the world of robotics is constantly expanding in both agriculture and livestock terms. In the dairy industry, a company called Lely developed a series of milking robots that produce a larger amount of milk in less time and with fewer costs. On the other hand, companies like IRONox propose automated indoor farms, with hydroponic systems that allow the growth of 30 times more crops than regular agricultural land farms.

Digital media plays a very important role in our way of living, and it has the potential of generating positive and nurturing opportunities in the rural sphere, reducing the space between reality and what seemed to be close to science fiction.

Proyectos

Arquitectura, Ingeniería, Urbanismo, Paisaje y Diseño

Al pensar en tecnología y medios digitales, es fácil centrarse en sus implicaciones sobre lo urbano. Incluso si se plantea en relación con lo rural, es frecuente encontrar reflexiones sobre la urbanidad de lo remoto. Surgen cuestiones como la posibilidad de tele trabajar en lo urbano desde lo rural; reflexiones urbano céntricas. Sin embargo, están emergiendo negocios operativos que hacen participe al mundo rural de la revolución digital y le dotan de una fuerza y una capacidad de agencia sin precedentes cercanos. El comercio online, por ejemplo, debilita a lo urbano al reducir la competitividad de las tiendas físicas consustanciales a la ciudad; en lo rural, sin embargo, tienen el efecto contrario, reforzando sus capacidades y permitiendo el desarrollo de sus potenciales.

A través de los proyectos publicados en esta sección, ilustraremos este y otros puntos relacionados con la integración digital en el ámbito rural.

I. El Estado de la Cuestión:

Visibilización de operativas digital-rural en funcionamiento

Este proyecto busca visibilizar la repercusión de distintas tecnologías en el medio rural. Se han recopilado las implicaciones digitales de estas tecnologías en términos de Arquitectura, Ingeniería, Urbanismo y Diseño, haciendo referencia a operativas digitales explotadas comercialmente, a operativas en desarrollo y a proyectos experimentales.

Se han mantenido las nueve áreas de investigación de digital-rural: arquitectura conectada, tele-salud, logística remota, políticas horizontales, experiencias virtuales, agricultura digital, sociedad extendida, territorios inteligentes y educación a distancia. Aunque el grado de desarrollo es mayor en algunas categorías, en todas las áreas ya es una realidad la implicación de las tecnologías digitales para mejorar la vida de los habitantes del medio rural.

Existen operativas digitales explotadas comercialmente con gran repercusión a nivel mundial. Un ejemplo relacionado con la tele-salud es la empresa de Amazon Pillpack, que ofrece a sus usuarios un servicio de farmacia a domicilio. El médico introduce en una base de datos los medicamentos que el paciente debe tomar para que los reciba mensualmente en su domicilio. Le llegan en unos sobres desechables, especificando la hora y día de consumo de cada pastilla. Cuentan con más de 50.000 usuarios en Estados Unidos, y tiene potencial para funcionar en zonas rurales, donde los centros farmacéuticos no son tan accesibles.

Existen también dispositivos de monitorización sanitaria que pueden utilizarse sin estar en un hospital, lo cual disminuye el número de consultas presenciales necesarias. Nuubo o Quadiocore, por ejemplo, proponen dispositivos para la toma de electrocardiogramas durante un tramo prolongado de tiempo.

Con operativas de este tipo, deja de ser necesario acudir a sitios específicos para realizar cierto tipo de tareas; permiten hacerlo de forma remota. Plataformas online e iniciativas de logística remota, como los drones de reparto a domicilio de JD.com en zonas rurales de China, los drones de reparto de medicamentos de Zipline en Ruanda, o la impresión 3D de piezas contribuyen al desarrollo digital en lo rural, y pueden hacer desaparecer la infraestructura pesada característica de algunas ciudades.

Las redes sociales también tienen gran repercusión en estas zonas, pues otorgan una capacidad de convocatoria de eventos importante, y hacen coincidir a gente que tal vez de otro modo no habría coincidido. Fomentan así la sociedad extendida generando una forma de cosmopolitismo rural. Por la misma vía, existen plataformas como Agrolifecoin tanto para el intercambio de información en referencia a la agricultura como para la venta online de productos agrícolas con su propia criptomoneda. Otro ejemplo es Change.org, una plataforma online que sirve para convocar eventos sociales o protestas, además de para recopilar firmas a favor o en contra de distintas causas sociales. Plataformas como esta generan un sistema de política horizontal con el que se consigue dar una voz a los ciudadanos para expandir su libertad.

En cuanto a educación, es evidente la repercusión del mundo digital en la manera de enseñar. Modelos de escuela como el de Vittra Schools, escuelas virtuales como Florida Virtual School o plataformas de enseñanza online aumentan las oportunidades de tener una educación para los habitantes de zonas rurales.

En agricultura, emergen tecnologías innovadoras como big data o blockchain, y aumenta progresivamente el uso de aplicaciones móviles, robótica, teledetección e internet de las cosas, lo que permite que distintos sectores del mundo rural puedan progresar a través de la agricultura y territorios inteligentes. Estas interfaces digitales alteran las formas de cultivo, generan nuevos paisajes, aumentan la productividad y ayudan a los agricultores a mejorar y ahorrar el uso de agua, papel, energía y fertilizantes. Un ejemplo serían los tractores de la start-up Blueriver Technology, que funcionan con inteligencia artificial y machine learning. El tractor detecta gracias a esta tecnología el tipo de planta sobre la que se encuentra y decide, en base a eso, si necesita rociar fungicida, pesticida o herbicida. Esta tecnología consigue usar un 90% menos de producto comparado con cuando se rocía toda la superficie.

En el mundo de las experiencias virtuales, está incrementando la integración de la robótica tanto en la ganadería como en la agricultura. En la industria láctea, la empresa Lely ha desarrollado unos robots de ordeño que permiten producir mayor cantidad de leche a menor coste. Por otro lado, empresas como IRONox proponen el desarrollo de granjas completamente automatizadas, con sistemas hidropónicos que permiten cultivar 30 veces más plantas por hectárea que en las granjas de suelo agrícola.

Lo digital afecta cada día en mayor medida la forma de vivir de las personas, y cuenta con la capacidad de tener repercusiones enriquecedoras y positivas en el mundo rural, reduciendo así el espacio entre la realidad y lo que podía parecer ciencia ficción.